82歲女工程師追尋太空夢 NASA耆英不言休

職場 18:41 2019/08/08

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現年82歲的Sue Finley,是NASA任職最長的女工程師。

美國太空總署(NASA)的工作神秘,亦極具挑戰性,以為男工程師獨領風騷便錯了。現年82歲的Sue Finley,是NASA任職最長的女工程師,由美國於1958年發射首枚衛星進入地球軌道,甚至太空人岩士唐(Neil Armstrong)登月的準備計劃,她都在背後默默付出。

Finley早年輟學後,加入噴射推進實驗室(JPL)工作,這個頂尖的數學團體大多成員為女性,專門解決火箭科學家交予她們的複雜方程式,使電子計算變得更廉價、可靠。JPL作為NASA「人類電腦」(Human Computers),對太空計劃貢獻很大,包括在1969年阿波羅登月任務中,幫助提升火箭性能、發明推進器,以及開發全球天線網絡,讓觀眾觀看太空人登月的現場直播。書籍《Rise of the Rocket Girls》亦記錄了女工程師的太空成就。

JPL被稱為NASA「人類電腦」(Human Computers),一直以來均是女工程師佔多數。(法新社資料圖片)

不過,起初進入職場工作並不順利。Finley自小夢想成為建築師,可惜缺乏藝術天賦,反而是一名數學高手,總可以比其他人更快完成化學方程式。她笑稱,「始終喜歡數字勝於字母」。

婚後遷往新居,上班交通時間長,於是丈夫鼓勵她到住處附近的噴射推進實驗室工作,屬NASA旗下一個機構,行政上由加州理工學院管理。Finley表示,JPL女性居多,可能是因為時任女負責人認為男性不會聽從其指令,於是只聘用女性,而且薪酬較低。

工作解難如尋寶 維加計劃印象深刻

1963年至1969年離開職場,專心照顧小孩,但她形容自己是失敗的家庭主婦,甚至出現心理問題,遂決定重返職場。當時JPL已發生重大改變,血肉之軀的「電腦」已被處理器及記憶體取代,於是她積極學習編程語言Fortran,避免落後於人。

她個人最喜歡的項目,是1985年與法國及前蘇聯合作的「維加計劃」(Vega Program),以探測金星,並同時觀測哈雷彗星。當時要將探測氣球放入金星大氣層,而她正正提高了天線的準確度,以便深太空網絡(DSN)追蹤探測氣球。

Sue Finley指,只要NASA仍需要她擔任測試工程師,她便不打算退下來。(法新社資料圖片)

另外,她於2004年成功解讀追蹤太空船的無線電信號,同時協助「勇氣號」(Spirit)與「機遇號」(Opportunity)探測車登陸火星;2016年,確保探測器朱諾號(Juno)安全抵達木星。

她指,只要NASA仍需要她擔任測試工程師,她便沒有任何退休計劃,亦不打算退下來。「工作就像尋寶或解謎一樣,需要不斷去解決問題。」